El misterio de John Dalton y las medias escarlatas

El nombre de Dalton puede llevarnos a dos asociaciones de ideas diferentes. En primer lugar ahí tenemos a los hermanos Dalton, de “Lucky Luke”, los malvados ladrones archienemigos del famoso vaquero de dibujos animados. Pero también el nombre de Dalton puede hacernos pensar en la dificultad para distinguir los colores llamada daltonismo. Y sí, quien describió por primera vez dicho problema fue un tal John Dalton que, a pesar de darle nombre, no estuvo muy acertado a la hora de describirlo.

John Dalton no sólo fue conocido por hablar por vez primera del daltonismo, realmente en lo que destacó fue en su faceta como meteorólogo, físico y químico. Este inglés, nacido 1766 en el seno de una familia cuáquera, despertó su interés por las matemáticas y la meteorología gracias a un miembro de su comunidad. A los 19 años comenzó a redactar un diario meteorológico donde anotó más de 200.000 observaciones durante un periodo de 57 años. En esta época también redescubrió la teoría de circulación atmosférica, ahora conocida como la célula de Hadley.

Pero la más importante de todas sus investigaciones fue la teoría atómica, llamada Teoría de Dalton. Llegó hasta ella tras el estudio de las propiedades físicas de la atmósfera y de otros gases. También fue el primero en publicar una tabla de pesos atómicos relativos con 6 elementos: hidrógeno, oxígeno, nitrógeno, carbono, azufre y fósforo, asignando al átomo de hidrógeno el peso de una unidad. Desde aquí evolucionó hacia la ley de las proporciones múltiples. En su obra Un nuevo sistema de filosofía química (1808) enumeró los compuestos como binarios, ternarios, cuaternarios, etc., en función del número de átomos que tenían en su forma más simple, la forma empírica.

Pero volvamos al punto de partida de esta historia, su relación con el daltonismo. Al parecer, como cuáquero, su vestimenta debía ser sencilla, sin tintes…. Y Dalton destacó pronto entre los suyos por sus colores estridentes. De hecho, en una ocasión le regaló a su madre unas medias escarlata. En su defensa indicó que él veía dichas medias de color grisáceo. Desde joven había creído que la nomenclatura de los colores era bastante extraña e irracional. Por poner un ejemplo, el término rosa, en referencia a la flor, le parecía adecuado. Pero cuando la gente asociaba rosa y rojo lo veía ilógico. Para él, el color más similar al rosa era el malva, o en su defecto el azul. No le dio mayor importancia a esto hasta que se adentró en el mundo de la botánica donde, por cierto, la abreviatura Jn.Dalton se emplea para indicar a John Dalton como autoridad en la descripción y clasificación científica de los vegetales. El caso es que fue casualidad cómo pudo apreciar que algo no iba bien en su visión. Un día de otoño de 1792 observó una flor, la del Geranium zonale, a la luz de una vela, y se dio cuenta de que la veía de un color totalmente distinto a como la solía ver bajo la luz natural. Ahora era rosa en lugar de azul. Hizo la prueba con diferentes personas para saber si les ocurría lo mismo, pero sólo les pasaba a su hermano y a él. La conclusión a la que llegó fue que ellos veían la vida a través de un filtro azulado, por lo que su humor vítreo debía ser de color azul. Antes de su muerte dio orden para que conservaran sus ojos y pudieran examinar si él tenía razón. Y no, no la tenía. Su humor vítreo era normal. El daltonismo fue descrito tiempo después de manera adecuada, pero John Dalton siguió dándole nombre. Y por cierto, existe la falsa creencia de que esta ceguera del color sólo afecta a los hombres y no es así. Las mujeres también pueden ser daltónicas, sólo que en menor proporción, ya que el gen recesivo que transmite el daltonismo va en el cromosoma X, por lo que en las mujeres ambos cromosomas X, el recibido del padre y el de la madre deberían ser mutantes, mientras que a los hombres les basta con que su madre les transmita el cromosoma afectado.

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