El superjuego… matemático

No es raro escuchar a alguien decir que «las matemáticas nunca fueron mi fuerte» o «no me hables de matemáticas; yo soy de letras». Incluso a veces podemos escuchar a nuestro interlocutor vanagloriarse de que no tiene ni idea de matemáticas, que a él le basta con sumar y restar. Por desgracia, las consecuencias del…

El número de la belleza

¿Qué tienen en común una tarjeta de crédito, la reproducción de los conejos, la coliflor, los pétalos de las margaritas y el Partenón? Exactamente 1,6180339887… ¿Qué tiene de especial ese número? ¿Qué hace que no sea como los demás? Del mismo modo que el número pi, 3,141592…, representa al cuerpo geométrico más perfecto, la esfera,…

La cuadratura del círculo y el número pi

Las matemáticas han sido campo abonado para los trabajos más fútiles. Uno de ellos es el conocido de la cuadratura del círculo, o lo que es lo mismo, intentar construir un cuadrado que tenga la misma área que un círculo. Entre quienes intentaron resolver este problema insoluble estuvo el filósofo Thomas Hobbes, que estaba tan…

Matemáticos… Humanos a fin de cuentas (II)

Es en este campo de la ciencia donde suelen florecer esos casos especiales del intelecto humano. El matemático Paul Hamos dijo en cierta ocasión que hay dos tipos de genios: los que son como todo el mundo, pero a un nivel mucho más alto, y los que parecen poseer un toque que va más allá…

Matemáticos… humanos a fin de cuentas (I)

Josiah Willard Gibbs era un callado y retraído profesor de Física Matemática de la Universidad de Yale y uno de los ejemplos más claros de cómo una mente brillantísima puede ir unida a una extraordinaria modestia. Fue siempre indiferente a la fama y sus aportaciones matemáticas, decisivas para la ciencia de la termodinámica, las publicó,…

Cerebro dividido

En la década de los sesenta Mike Gazzaniga defendía su tesis doctoral en el famoso Caltech, el Instituto Tecnológico de California. Una tesis que iba a causar sensación entre neurólogos y psicólogos. El tema de su trabajo de doctorado fue estudiar las consecuencias psicológicas de la cirugía de escisión cerebral, un procedimiento en el cual…

El duelista y la teoria de grupos

El 25 de octubre de 1811 nacía en Bourg-la-Reine, un pequeño pueblecito en las cercanías de París, Évariste Galois. Su padre era el alcalde del pueblo y tanto él como su madre tenían una sólida formación cultural que supieron transmitir a sus hijos, al igual que un profundo desprecio hacia cualquier forma de tiranía. Cuando…

Geometría por todos lados

Los antiguos egipcios veían la Tierra con forma de huevo, protegido por la noche por la Luna, un gran pájaro blanco que, como las ocas, empollan su huevo. Homero entendía nuestro planeta como un disco redondo rodeado por el río Océano, algo que le hacía mucha gracia a Heródoto, que consideraba evidente pensar que estaba…

Un genio en una familia de genios

Uno de los personajes más curiosos de la historia de las matemáticas ha sido el suizo Jean Bernoulli, hijo, hermano, abuelo, bisabuelo y tatarabuelo de eminentes matemáticos. Su brillantez intelectual le llevó a ocupar la cátedra de matemáticas que su hermano dejó en Basilea al morir. Jean Bernoulli era un hombre con una alarmante falta…

Viaje a los números

Cualquiera de nosotros no tiene ningún problema en imaginarse lo que es un metro, un kilogramo o un litro. Puede que empecemos a tener problemas con un milímetro y no digo nada si nos hablan de milésimas de miligramo. El asunto se pone peliagudo si nos empiezan a hablar de mil millonésimas o de trillones….

No es bueno pensar en el infinito

El infinito es un concepto extraño. Para cualquiera de nosotros es sinónimo de algo que no tiene fin. Aparentemente es algo con lo que se puede hacer poco y, sin embargo, existe toda una rama de las matemáticas, el álgebra de los números transfinitos, que juega con ellos. Quien introdujo las matemáticas del infinito fue…