Astrobiología, el nacimiento de una nueva ciencia

A mediados de los años 90 la NASA se enfrentaba a un recorte masivo por parte del Congreso. En 1994 el administrador de la agencia, Daniel Goldin, había enviado un informe en el que planteaba una reducción de 15.000 millones de dólares en cinco años. Un ajuste considerable, teniendo en cuenta que la NASA gastaba…

El hombre puso nombre a los animales

Poner un nombre no es cosa fácil, aunque no faltan candidatos: en biología, por ejemplo, hemos nombrado a 1.400.000 especies. El padre de la nomenclatura biológica moderna fue Carl von Linneo (1707-1778), un naturalista sueco hijo de un sacerdote rural amante de las plantas, que añadió a su apellido Ingemarsson el de Linneo, el nombre…

La verdadera historia del ébola

En 1976, en la pequeña ciudad de Yambuku, situada al norte de lo que hoy es la República Democrática del Congo, se detectó una nueva y misteriosa enfermedad: algo ocasionaba unas fiebres hemorrágicas que producían dolores musculares y de cabeza, vómitos y diarreas. Después los riñones e hígado empezaban a fallar hasta que en las…

Sentineleses: la última tribu no “occidentalizada”

“Todos los hombres de la isla de Angamanain tiene cabeza de perro… son violentos y crueles y se comen a todo aquél que capturan”. Así describió Marco Polo a uno de los pueblos que encontró en sus viajes, aunque lo más seguro es que el famoso viajero veneciano nunca se acercara a la isla que…

Cuando quisimos eliminar a los “tarados”

El 1 de octubre de 1910 empezó a funcionar en un tranquilo paraje de la costa norte de Long Island (Nueva York), en Cold Spring Harbor, el Departamento de Registros de Eugenesia. Se encontraba junto a un centro de evolución experimental perteneciente a la Carnegie Institution de Washington, y cerca de un laboratorio de biología…

En la hora final

Así podrá ser el proceso que sufriremos cuando nos llegue esa terrible hora en la que todo cesa. El proceso es tan variable como el de nacer y no hay manera de predecir ni la hora ni la forma exacta en que moriremos, pero los enfermos terminales experimentan síntomas similares a los descritos en el…

Semillas para la eternidad

La próxima vez que acuda a comprar al mercado o al súper deténgase en la verdulería y cuente los tipos de lechugas que ve; seguro que no van más allá de ocho. ¿Sabía que en el Banco de Germoplasma del Centro de Investigación y Tecnología Agroalimentaria (CITA) del Gobierno de Aragón se conservan semillas de…

Ositos… pero no de gominola

Miren con detenimiento la foto que encabeza esta entrada. Están contemplando un ejemplar de unos misteriosos animales que no miden más de 1 mm de largo. A pesar de hallarse en cualquier hábitat húmedo del mundo, desde las selvas tropicales al océano Ártico pasando por los charcos del jardín trasero de las casas, no fueron…

¿Por qué besamos? (I)

¿Porqué existe el beso? Uno de los primeros en intentar explicar su funcionalidad fue Sigmund Freud que especuló, como podría esperarse, que se trataba de un regreso a la época de amamantamiento. Más tarde, en los años 1960, el zoólogo Desmond Morris propuso que el beso podría haber evolucionado de la práctica por la cual…

Astrobiología: cuando nació una nueva ciencia

A mediados de los años 90 la NASA se enfrentaba a un recorte masivo por parte del Congreso. En 1994 el administrador de la agencia, Daniel Goldin, había enviado un informe en el que planteaba una reducción de 15.000 millones de dólares en cinco años. Un ajuste considerable, teniendo en cuenta que la NASA gastaba…

De mocos, flemas y cerumen

Nuestro organismo, como el del resto de los seres vivos, debe realizar dos funciones para mantener su compleja estructura: proporcionarse materia prima con la que reemplazar aquellas partes envejecidas o defectuosas, y eliminar lo que no conviene. Eso implica que hay que tener abiertos puertos de comunicación con el mundo exterior y, por tanto, debe…

Alucinaciones musicales

Escuchar música es una de las pocas actividades realmente placenteras que tiene el ser humano. Claro que todo tiene su límite. ¿Porque sabía que existen las alucinaciones musicales? Los pobres enfermos que las padecen pueden “escuchar” música en su cerebro de manera ininterrumpida y durante semanas. La solución a este exceso melómano no es conocida…