El misterio de John Dalton y las medias escarlatas

El nombre de Dalton puede llevarnos a dos asociaciones de ideas diferentes. En primer lugar ahí tenemos a los hermanos Dalton, de “Lucky Luke”, los malvados ladrones archienemigos del famoso vaquero de dibujos animados. Pero también el nombre de Dalton puede hacernos pensar en la dificultad para distinguir los colores llamada daltonismo. Y sí, quien…

El azúcar de la esclavitud

La glucosa es uno de los componentes de la sucrosa o sacarosa, la sustancia a la que hacemos referencia cuando hablamos de azúcar. Es una molécula pequeña: solo tiene 6 átomos de carbono, otros 6 de oxígeno y 12 de hidrógeno, y su presencia en la caña de azúcar (Saccharum officinarum, que se cree originaria…

¿Cuántos isótopos de plomo tienes?

4.470 millones. ¿Saben a qué responde esta cifra? Es la fecha aproximada de la edad de nuestro planeta, la Tierra. Uno no se levanta un día hecha un vistazo a su alrededor y dice, este planeta tiene aspecto de tener tantos años, ni se le puede preguntar directamente cuántos años tiene. Igual que tampoco se…

De los bombones a la Luna

El aluminio es uno de los materiales más utilizados y más conocidos, pero nadie recuerda la tremenda lucha que los científicos mantuvieron para encontrar un método eficaz que lo extrajera de la bauxita, el mineral donde se encuentra. Este problema llamó la atención de un estudiante de química llamado Charles Martin Hall, que lo sumió…

Fenol, o cómo salir vivo de un hospital

A mediados del siglo XIX no era una buena idea ingresar en un hospital, y menos aún ser sometido a una intervenvión quirúrgica. Los hospitales eran una lugares horrorosos, oscuros y sin ventilación. Lo más seguro es que las sábanas en las que estabas acostado fueran las del paciente anterior, y que probablemente hubiera muerto…

Nitrato de celulosa, cine, bolas de billar y explosivos

Cargar una máquina fotográfica, sacar unas cuantas fotografías y llevarlas a revelar es algo que con la llegada del mundo digital ha quedado para ya obsoleto. Sin embargo, no se puede entender el desarrollo de la fotografía popular sin el famoso carrete, cuya invención se la debemos al norteamericano George Eastman. Un día de 1870…

El hombre que organizó la química

El 6 de marzo de 1869 un profesor de química del Instituto Tecnológico de San Petersburgo, experto en capilaridad de líquidos y espectroscopía, presentaba ante la Sociedad Química Rusa un trabajo que iba a convertirse en el avance conceptual más importante de la historia de la química. Con el título La dependencia entre las propiedades…

Zyklon B

Uno de los pesticidas más efectivos que existen es el ácido cianhídrico, también conocido como ácido prúsico o, en alemán, ácido azul, porque tiende a dejar manchas azules. Pero su fama tiene poco que ver con su efecto sobre insectos y otros bichos. Cualquiera de ustedes lo reconocerá bajo la forma con que la compañía…

Un Pasteur desconocido

El nombre de Louis Pasteur ha pasado a la historia por descubrir, entre otras cosas, la vacuna contra la rabia. Héroe nacional en Francia, su nombre es sinónimo de sabio. Como a todos ellos, se le ha ensalzado hasta convertirlo en un mito. Y los héroes son héroes, no seres humanos. ¿Qué ha sido del…

Pesar átomos

Gran parte del esfuerzo químico durante la primera mitad del siglo XIX fue determinar de la manera más exacta posible los pesos de todos los compuestos conocidos. Y quien se dedicó con más ahínco a este cometido fue un sueco hipocondríaco, amante de las mujeres y de la buena comida llamado Jöns Jakob Berzelius (1779-1848)….

Ungüentos y champús

Una constante a lo largo de la historia ha sido nuestra preocupación por la belleza. Las mujeres de la nobleza egipcia utilizaban todo tipo de desodorantes, lociones corporales, tónicos capilares, mascarillas faciales… Sus ingredientes iban desde la famosa leche de burra hasta el lodo del Nilo, pasando por la miel, levaduras, arcilla, harina de avena…

No somos tan especiales

Al ser humano le encanta sentirse elegido, pero la ciencia nos enseña que somos especiales porque deseamos serlo. Poco a poco descubrimos que ni nuestro genoma es singular ni nuestro comportamiento original. La vida no es un milagro, sino una propiedad de la materia, que surge del complejo entramado de las leyes fisicoquímicas. El primer…