¿Cuántos isótopos de plomo tienes?

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4.470 millones. ¿Saben a qué responde esta cifra? Es la fecha aproximada de la edad de nuestro planeta, la Tierra. Uno no se levanta un día hecha un vistazo a su alrededor y dice, este planeta tiene aspecto de tener tantos años, ni se le puede preguntar directamente cuántos años tiene. Igual que tampoco se le puede preguntar a una mujer. Para llegar a esa cifra hay que pasar muchos años observando los materiales, datándolos, como si de sus arrugas se tratase, y llegar a una cifra más o menos aproximada. Muchos han sido los que a lo largo de la historia han querido establecer la fecha en la que surgió la Tierra, pero el primer hombre que dio una fecha coherente y casi exacta fue Clair Cameron Patterson.

Lo suyo fue cuestión de suerte, su director de tesis, Harrison Brown, le encomendó la tarea de contar isótopos de plomo en rocas ígneas mediante un nuevo método que había establecido para poder datar su longevidad. Pero también se dedicó a observar restos de meteoritos. Partía de la premisa de que en la Tierra era muy difícil llegar hasta las rocas primigenias sin que éstas hubieran sufrido alteraciones que desvirtuasen los datos desprendidos por el espectrógrafo de masas cedido por el Laboratorio nacional de Argonne (Illinois). Y acertó. El estudio de los meteoritos, especialmente el meteorito de Canyon Diablo, le llevó a establecer la cifra de 4.550 millones de años como la edad aproximada de la Tierra. Y 60 años más tarde esta cifra apenas ha sufrido una variación de 80 millones de años.

Pero el resto de su carrera pasó sin pena ni gloria debido a una guerra establecida entre él y la industria del plomo. Y eso que gracias a él se aprobó la Ley del Aire Limpio de 1970 y consiguió que se retirase del mercado toda la gasolina plomada en Estados Unidos en 1986.

Tras 7 años de estudio para su tesis estaba abrumado por que existiese tanta cantidad de plomo en la atmósfera, algo que achacaba a la industria automovilística y los tubos de escape de los coches; y quiso comprobar si esto ya era así antes de que empezara a producirse a escala comercial el plomo tetraetílico. Necesitaba datos anteriores a 1923 para poder compararlos con los actuales y confirmar esa relación y los consiguió gracias al estudio de los testigos de hielo. Algo muy habitual hoy en día pero hasta entonces apenas utilizado.

Por desgracia, la industria productora de plomo hizo todo lo posible para que se le retirasen los fondos de sus investigaciones, y así lo hicieron el Servicio de Salud Pública de Estados Unidos, que canceló un contrato de investigación que había concertado con él, al igual que el Instituto Americano del Petróleo. Incluso presionaron a miembros del consejo de administración del Instituto Tecnológico de California para que prescindiesen de él. Su empeño y lucha no le dieron mayor fama, pero logró reducir en un 80% el nivel de plomo de la sangre de los ciudadanos estadounidenses.

 

 

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