Pesar átomos

Gran parte del esfuerzo químico durante la primera mitad del siglo XIX fue determinar de la manera más exacta posible los pesos de todos los compuestos conocidos. Y quien se dedicó con más ahínco a este cometido fue un sueco hipocondríaco, amante de las mujeres y de la buena comida llamado Jöns Jakob Berzelius (1779-1848).

El año en que Dalton anunciaba su teoría atómica, 1808, Berzelius obtenía una plaza de profesor de medicina y farmacia en la Facultad de Medicina de Estocolmo (años más tarde conocida como Instituto Karolinska). En su laboratorio Berzelius se dedicó a aprender todo lo que pudo de química y con el dinero de su millonaria mujer disfrutó de los buenos placeres de la vida: viajar —ocasión que aprovechaba para mantener al día unos divertidos diarios donde describía con todo lujo de detalles las ‘formas femeninas’ de los países que visitaba—, comer —un día llegó a zamparse un menú francés de cuarenta platos—, beber aguas minerales —destinadas a curar sus enfermedades imaginarias— y a usar su soplete, un instrumento que era utilizado habitualmente para alcanzar los 1.500ºC e identificar los elementos que componían los minerales previamente desmenuzados.

Berzelius era muy bueno en esto y analizaba la composición de las colecciones de minerales de amigos y conocidos a cambio de comida y hospedaje —como, por ejemplo, hizo con la de Goethe—. En una de esas ocasiones, mientras trataba de identificar la composición de una misteriosa roca encontrada cerca de una mina de hierro en Suecia, Berzelius y su rico anfitrión descubrieron que se trataba de una mezcla de tungsteno con un nuevo elemento. En lugar de bautizarlo con el nombre de sueconium o berzelium —como hubiera sido de esperar— se le llamó cerio, en honor a un asteroide, Ceres, recién descubierto.

Berzelius enseguida se interesó por la propuesta de Dalton y en 1818 ya había identificado los pesos de 45 de los 48 elementos conocidos, y elaboró una lista con más de 2000 sustancias. La complejidad que encontró a la hora de nombrar los diferentes compuestos le hizo plantearse una nueva forma de notación para las diferentes sustancias químicas, completando así la notación introducida por Lavoisier. Identificó cada elemento con la primera letra de su nombre latino, y si había dos que empezaban por la misma añadía la segunda. En el caso de sustancias compuestas, un número en subíndice indicaba la proporción en que se encontraba el elemento en cuestión. El agua sería a partir de entonces H2O, el anhídrido carbónico CO2 y el ácido sulfúrico H2SO4.

Por su parte, el inglés Humphry Davy continuó el trabajo de Lavoisier, Berzelius y muchos otros resolviendo muchos compuestos en sus elementos básicos utilizando la electricidad y demostró que el gas verde que se obtenía a partir del ácido clorhídrico no era un compuesto que contenía oxígeno, sino un verdadero elemento químico, el cloro —del griego cloró, verde amarillento—.

Que la electricidad sirviera para descomponer las sustancias era algo que apuntaba con fuerza hacia un origen eléctrico de las reacciones químicas, y Berzelius propuso una teoría electroquímica en 1819 donde cada sustancia —ya fuera simple o compuesto— exhibía dos polos cargados con electricidad de distinto signo. No era la primera vez que aparecía una idea como esta, pero sí en cuanto estaba indisociablemente unida a la teoría atómica.

Por su parte Davy, en su libro Elementos de agricultura química (1813) introducía con todas sus consecuencias la palabra elemento en la ciencia inglesa y daba su primera definición moderna:

Todas las variedades de las sustancia materiales se pueden resolver en un comparativamente pequeño número de cuerpos, los cuales, como no pueden ser descompuestos, en nuestro presente nivel de conocimientos químicos deben ser considerados como elementos.

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