Medicinas sacacuartos

Desde mediados del siglo XX el curandero clásico de hierbas y potingües ha ido disminuyendo en su número y ha dejado el paso franco a un nuevo tipo que apela a cierta energía invisible e indetectable que anima a los seres vivos, en lo que es una reinterpretación de la fuerza vital decimonónica: son los sanadores…

De los bombones a la Luna

El aluminio es uno de los materiales más utilizados y más conocidos, pero nadie recuerda la tremenda lucha que los científicos mantuvieron para encontrar un método eficaz que lo extrajera de la bauxita, el mineral donde se encuentra. Este problema llamó la atención de un estudiante de química llamado Charles Martin Hall, que lo sumió…

¿Está escrito en las estrellas? (II)

Elementos de un horóscopo Es ilógico que tal planeta, al ver a otro se alegre. Mientras que tal otro, al ver al primero, le sucede lo contrario. Porque, ¿qué hostilidad cabe entre ellos o sobre qué? Plotino Los griegos, como matemáticos que eran, sistematizaron y geometrizaron la astrología. Dividieron el círculo zodiacal en doce partes…

La trastienda del Nobel (y III): Un historia de mujeres

Las mujeres han sufrido la discriminación de los Nobel. Mucho suele mencionarse a Marie Curie, la única persona que ha recibido dos Nobel en dos disciplinas diferentes. Pero pocos saben que a punto estuvo de no recibir ni el primero. En 1901 la Academia Francesa de Ciencias nominó a Henry Becquerel y a Pierre Curie…

La trastienda del Nobel (I)

Albert Einstein fue nominado para el premio Nobel 62 veces en 12 años. Y no ha sido el que más nominaciones ha recibido. Arnold Sommerfeld, uno de los padres de la teoría cuántica, fue nominado 81 veces y nunca consiguió la preciada medalla. Ganar un premio Nobel no implica ser el mejor científico de su…

Fenol, o cómo salir vivo de un hospital

A mediados del siglo XIX no era una buena idea ingresar en un hospital, y menos aún ser sometido a una intervenvión quirúrgica. Los hospitales eran una lugares horrorosos, oscuros y sin ventilación. Lo más seguro es que las sábanas en las que estabas acostado fueran las del paciente anterior, y que probablemente hubiera muerto…

Nitrato de celulosa, cine, bolas de billar y explosivos

Cargar una máquina fotográfica, sacar unas cuantas fotografías y llevarlas a revelar es algo que con la llegada del mundo digital ha quedado para ya obsoleto. Sin embargo, no se puede entender el desarrollo de la fotografía popular sin el famoso carrete, cuya invención se la debemos al norteamericano George Eastman. Un día de 1870…

Meteduras de pata

Decía el actor Peter Ustinov que la última voz que se escucharía en el mundo antes de desaparecer sería la de un experto diciendo “eso es técnicamente imposible”. Las meteduras de pata, cagadas, fiascos o errores son comunes al ser humano y por eso no están ausentes del mundo de la ciencia. Por supuesto hay…

Cuando dejamos de ser el centro del universo

El 21 de agosto de 1560 se vio un eclipse parcial de Sol desde Dinamarca. Un chico de 13 años lo observaba emocionado porque sabía que se había podido predecir gracias a unas tablas calculadas por el griego Claudio Ptolomeo 16 siglos atrás. Fascinado por la precisión de estos cálculos, el joven danés decidió convertirse…

Con dos… El círculo de Cavendish

En la época de la Restauración inglesa, cuando cayó el sistema de gobierno implantado por Oliver Cromwell y volvió la monarquía, un grupo de personas se reunía en torno a lord Cavendish, duque de Newcastle, para hablar de ciencia y, en particular, de la posible existencia de los átomos. Entre los asistentes a las reuniones…