La física de los atascos

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En puentes y operaciones salida en las grandes ciudades hay una palabra que destaca por encima de todas: atasco (bueno, ahora pretenden quitarle fuerza llamándolo retención). De todos ellos el que más nos lleva los demonios es ése en el que estamos detenidos, o andando como si fuera pisando huevos, y de repente, sin saber a cuento de qué, desaparecer el problema como por arte de magia. ¿Qué ha pasado?

En una autovía o autopista existen unos puntos críticos, los cuellos de botella, que empiezan a actuar cuando entran más coches de los que puede soportar la carretera. ¿Qué sucede? Imaginemos una botella a la que le hemos hecho un pequeño agujero en el fondo. La cantidad de agua que pasa a través del agujero es siempre la misma -el flujo de coches que atraviesa el cuello de botella-, independientemente de la cantidad de agua que estemos vertiendo desde el grifo -la cantidad de coches que circulan-. Ahora bien, la altura a la que llega el agua en la botella -la cola que se forma- sí viene definida por el volumen de agua que echamos.

A todo ello debemos sumar el efecto de las incorporaciones desde las entradas a la autovía, que consumen la capacidad de la vía principal. Si por la carretera pueden circular 4.000 vehículos por hora (vph) y las vías de incorporación nos proporcionan 600 vph, con 4 entradas como ésa la capacidad de la autovía ha caído a 1.600 vph. Ya tenemos montado el atasco.

¿Y esas retenciones sin causa definida? Pues lo mismo que las dunas de arena que se forman sin razón aparente: simplemente emergen espontáneamente debido a levísimas modificaciones en el tráfico. Es una prueba más de los llamados fenómenos emergentes de una rama de la física conocida como dinámica no-lineal.

Hay física hasta el los atascos. No es mucho consuelo, pero…

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